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親愛的瑟爾芬陛下,第四章:冰雪魔女的嘆息(1)

01 魔女的背影

兩人離開安息之森,回到山下的小村,回程還遇見了路上見過的樵夫,曼德爾跟他寒暄了一下。
他聽說曼德爾在克拉克先生那裏住過,顯得很驚訝。
「你去那家住過啦?」
「謝謝你的情報。雖然任務沒有成功,但是至少有了收穫。不嫌棄的話,要不要一起吃個飯?」
「哈哈哈!謝謝你的好意,俺還要工作。」
曼德爾看見他背著的木柴,便道:「我買下你今天所有的收穫,你願意賞光跟我們吃飯嗎?」
樵夫一愣,曼德爾又道:「以後我可能還有些事情需要你的幫忙。就好比回程的事情,我還有些問題想問問當地人的意見。你就當成情報費,誰也不欠誰,你看怎麼樣?」
樵夫想了想,這還真沒什麼壞處,於是答應下來。
曼德爾在飯局中知道樵夫的名字,家裡有妻女、父母以及一雙兒女,幾杯荒湯下肚、酒足飯飽,邊境地方的人單純,哪裡碰過這麼友善又好相處的小少爺。
曼德爾替他倒酒,笑咪咪地問:「大哥,我們接下來準備回去,也要送些行李。你知道哪邊有回到首都的商人嗎?」
「說到運貨的話,倒是有幾個還能相信的。我認識幾個商人,我幫你們招呼一下?」
「那真是太感謝了。話說您之前說的那個伊文潔琳啊……」
裘達斯簡直看得瞠目結舌,他們幾乎插不上話。
才喝了幾口湯,曼德爾就跟他稱兄道弟,捧了他幾句,幾乎什麼能說的就說了,還保證以後有什麼訊息一定立刻提供。
兩人終於與樵夫道別,提早收工的樵夫笑瞇瞇地領他們到商人那邊去。曼德爾將買來的木材送給路人,向他們問了路,同樣得到特別熱情的款待。
「你一開始就是想要情報嗎?」
「情報是想要,但是交朋友也是真的。既然有緣碰到了,多講講幾句話也沒什麼壞處。」
正如樵夫所言,這種邊境小村的交通方式相當有限,他們爆出樵夫大叔的名字,很快就找到願意帶他們回城的馬車,只是必須要等三天才能上路。
曼德爾又與商人閒聊,聽說當地人深受半身人馬怪物騷擾而苦。
「我們兩個幫你們探探路。如何?」
「你們兩個?」
「我們兩個是南都的人。」曼德爾笑咪咪地說,胖商人上下打量他,然後瞪大眼睛:「你們該不會就是我們未來的副王候選人?」
「我們是瑟爾芬陛下派來的使者。我是曼德爾,他是裘達斯。如果可能的話,能不能說得詳細一點?」
於是,曼德爾不顧裘達斯的反對,去了村民指稱的地方尋找魔物。
雖然有了琳雅的幫助,他很快就能確定魔物的方向,卻常常因為魔力消耗過度而頭痛。雖然琳雅沒有現身,那種「這傢伙好弱小、我一定要保護他」的感受卻直接傳過來。
想要抱怨,又不知道說什麼好,最後曼德爾還是選擇閉嘴。
裘達斯看他自言自語,露出相當驚訝的表情。曼德爾咕噥著:「可惜沒見到那個叫做伊文潔琳的女人,要不然這趟就算滿載而歸了。」
「滿載而歸?」
「我在安息之森遇見了高階精靈。 」曼德爾以刻意輕快的口吻說:「我昨天就想告訴你,可是你先睡了。」
裘達斯先是驚訝繼而愉快,「恭喜!該說不愧是你,還是說不愧是瑟爾芬陛下的徒弟呢?」
面對這麼率直的稱讚,曼德爾心情也好了很多,他覺得自己把裘達斯想得太小氣了。他捲起左臂,亮出上面的紋路,「就是這個。她暫居在我身上,不用多久就能找到目標。只是,現在我還不太會控制,偶爾會有點頭昏。」
「難怪你常常自言自語。我還想你是否累了……」
「你這傢伙!把我當成笨蛋嗎?」
「我沒有那個意思。總之,你沒事就好。」裘達斯想起什麼似的,「那個精靈該不會就是狄斯……」
「不可能啦!至少我辦不到。」
「為什麼?」
「我是火屬性的魔法師,幾乎沒見過水精靈。狄斯蘭斯是水精靈,比起我,那個冰雪魔女還更可能跟她相遇。」
總覺得裘達斯似乎鬆了口氣。他打趣道:「我以為你只是覺得火焰魔法看起來比較帥氣。」
「……也有這原因在啦。總之她是叫做琳雅的火精靈。琳雅,妳想出來嗎嗎?」
琳雅沒有現身,只有女性的聲音傳來:「不要,我討厭賽西亞家的人。」
「請給我一個機會,我會——」
「我不要。」
裘達斯本來還要說幾句,卻被曼德爾喊了。
「裘達斯。」曼德爾的聲音一下子緊張起來。被他聲音中的緊張感染,裘達斯立刻進入戰鬥狀態。
不知何時,四周聽不見鳥鳴與蟲鳴,唯有樹葉吹動發出的沙沙聲。
曼德爾吞了口口水,兩人躲到樹叢中,小心地屏住呼吸。
「怎麼回事?」
「那個人馬不只一隻,從魔力看起來應該是三到四隻。如果有其他同伴,這根本不算問題。但是——」曼德爾蹙著眉頭,琳雅接話道:「你不相信我嗎?」
「我不確定我的結界有沒有效果,而且,」他飛快地看了裘達斯一眼,「我不確定我能否保護你,我的結界一向不太行。」
曼德爾話中自認強者的態度,讓裘達斯有些憤怒,他暗自壓下不愉快。
「你不想試試看嗎?」
「如果只有一、兩隻,我可以試著努力看看。但是,現在可是三、四隻。如果是三年後,我們兩個對付他肯定綽綽有餘。」
裘達斯看見曼德爾一臉凝重,咬牙瞪大眼睛,一手按在腰間匕首上,一滴冷汗沿著他的額頭落下。很少有機會看到曼德爾這麼緊張,甚至可以說是害怕的表情。
裘達斯也曾看過曼德爾這種表情——在生死交關的時候。
曼德爾舔了舔嘴唇,不知道是緊張還是興奮。總之,他用刻意平靜的語氣說:「這不是現在的我們能應付的傢伙。」
「曼德爾,有人。」琳雅的聲音輕飄飄地傳過來。
「什麼?」
「有人在對付他們,這股魔力……是那孩子。」
「那孩子?」
「伊文潔琳 。她的魔力很漂亮,跟狄斯蘭斯很像。我很喜歡她,所以特別觀察過!」
曼德爾正好奇自己的魔力在琳雅看起如何?感覺到強大魔力的同時,視線的盡頭升起巨大的冰壁。
裘達斯與曼德爾飛快交換了視線,裘達斯問道:「兩個人的話,可以嗎?」
短暫猶豫後,曼德爾用力點頭。
旁邊是春季初綻的花,另一邊則是冰雪皚皚,不合時節的雪落在初春的新芽上。
循著魔力的源頭追過去,感受到一股可怕的魔力,而且不只一道!
那股力量很近,屬於伊文潔琳的魔力、三只人馬的魔力互相衝撞。路上能看見淺綠色的血跡,從血量與地上的腳印可以看出那是馬身的魔物,一些冰屑與刺入樹中的冰錐也顯示與他單挑的是魔法師。
曼德爾與裘達斯壓抑著魔力,儘量不出聲音地接近。
首先映入眼簾的是一頭海洋般的藍色秀髮,以及少女穿著白色洋裝的背影。
那是春季的午後。伊文潔琳看起來就像在南都路上會碰到的任何一個少女,穿著樸素的白洋裝在夏季午後的森林中散步。
唯一不同的是,那身白洋裝上、頭髮上,染著人馬綠色的鮮血。
一邊是被厚重冰壁禁錮的人馬,一邊則是伊文潔琳。少女昂然站立的背影英氣勃發。
「不要過來。」
她說,聲音比第一印象更加冷漠,幾乎毫無溫度。令聯想到寒冰。
「我們可以幫忙。」
「不,你們不行。」她斬釘截鐵地說,「我現在沒有餘力保護你們。你們兩個給我退下!」
好大的口氣!曼德爾心想,當然沒有聽進去。
他一個箭步上去,站在伊文潔琳身後幾步,卻被她喝住:「別過來!這不是你們能對付的角色!」
曼德爾她身上感覺到巨大的壓迫感——幾乎跟面對克魯多或者瑟爾芬的時候相同。很可怕。但是,純粹的強悍實在太有魅力了。
拒絕他人,選擇獨自站在前方的她,竟帶著一股近似絕望的美麗。
曼德爾終於看清楚她的側臉。那是一張令人一看就印象深刻的容貌,睫毛很長、皮膚白皙,她其實並不高,背影卻給人一種想要仰望的孤高。美麗、孤獨,甚至有點寂寞。
——是因為同樣是長髮的緣故嗎?曼德爾竟然短暫想起了伊芙琳。
雖然同樣是美女,但是其實伊芙琳跟伊文潔琳長得並不像。如果說伊芙琳給人的氣質是「邀請」的話,那麼伊文潔琳就完全相反——從表情到肢體動作都滿是「拒絕」。
她帶著驚訝的表情看著曼德爾,曼德爾聽見她說:「是那個輕浮的。」
曼德爾一肚子火,想要爭辯卻知道不是時機。
「請你不要妨礙我。」
「我知道。」
伊文潔琳的身邊很冷,溫度似乎降了好幾度。伊文潔琳感到新奇地看了他一眼,「你不冷嗎?」
曼德爾笑了笑,「我是火屬性的召喚師。」
她稍微點頭,輕抿著嘴唇。沒聽見她唸咒,只見她稍微抬手——
兩只人形馬身的巨型魔物被尖銳的冰錐穿透,綠色的鮮血流了一地。同伴的死令其餘的魔獸更加憤怒,發了瘋似的衝撞冰壁。
伊文潔琳仰望著高過樹的魔物,端正的側臉沒有絲毫恐懼。
說是要過來幫忙,似乎太小看她了……如果沒有意外,很快就能分出勝負。這時候插手彷彿在搶功勞。曼德爾正思忖著旁觀的可能,卻聽見琳雅說:「她快不行了。」
「可是我看她應付得來,也沒有魔力不安定的徵兆?」
「那是因為你的判斷能力太差了。魔力開始不安定。要是魔力徹底用盡的話……會死掉。」
「就是很差,所以才需要練習。」
「確實如此。」
「如果沒到必要時刻,不要插手。」
琳雅頗為不滿地「哦」了一聲,用精靈的語言咕噥著什麼,雖然聽不懂,但能感覺是「好無聊」、「難過」之類的情緒。
對琳雅來說,這僅僅是遊戲而已嗎?曼德爾無言以對,照例地翻了白眼拒絕表態。
兩人還悠閒談話時,看見冰壁真的以肉眼可見的速度出現裂縫!
伊文潔琳一面修復冰壁,一邊攻擊人馬。接著,第二只人馬也倒下,剩下的兩只變得更兇猛。
「這樣下去……冰壁完全碎裂,也是時間的問題!」
冰壁的裂痕越來越大,接著被活著的兩只人馬撞碎了牆壁。
伊文潔琳沒有用魔杖。她空手召喚出巨大冰錐,成功制止人馬的前進,只可惜……看見同伴死去的人馬變得狂暴,完全不顧傷口,以蠻力弄斷冰錐,向伊文潔琳奔過去!
曼德爾以風替自己提速,險險地將她拉開。
人馬的角狠狠地紮進土中,發出憤怒的嘶吼。接著到來的裘達斯擋住了人馬的第一波攻擊,卻沒辦法同時兼顧剩下的另一只。
更糟糕的是,伊文潔琳稍微搖晃了下,幾乎倒在曼德爾的懷中。她努力撐著眼皮,幾乎要昏過去,卻勉強支撐著。
「抱歉……我……」
話沒說完,另一只人馬就往這邊奔來。
曼德爾很快做出反應——很諷刺的卻是許久未出鞘的短刀。他擋住第一擊,可惜撐了不到半秒就斷了。
曼德爾一邊想著「應該換把好點的刀」以及「沒有英雄救美還一起死掉」、「還沒有道歉」。
奇怪的是,預料之內的衝擊卻沒有傳來。
瞬間,烈焰竄起!琳雅懶懶的聲音傳來:「我可以出手了吧?」
「哎?」曼德爾一時沒能反應過來,琳雅將他的吃驚當作同意,擅自動起來。
琳雅終於現身,猶如炙熱岩漿般的長髮飄揚,來自火焰的精靈原型非常巨大,猶如古老時代的巨樹。
曼德爾將伊文潔琳交給裘達斯,迎了上去。琳雅挑眉,「為什麼過來?你不相信我?」
「不是,」曼德爾舔了舔嘴唇,「我相信妳。所以,能讓我試試看嗎?」
「可以啊。」
後方的裘達斯楞了楞,才發現曼德爾說的居然是魔法練習而露出驚訝的表情。然後,懷中的女孩子動了一下,她緩緩睜開眼睛,剛好與裘達斯四目相接。她掙扎著就要起來,「那個魔物……」
裘達斯阻止她爬起來,笑道:「沒關係,已經沒事了。妳現在魔力快要耗盡,先休息一下吧。」
她睜開眼睛,模糊地看見了遠處升起的烈焰。
「安心地休息吧。」
伊文潔琳點點頭,終於閉上眼睛,很快就昏睡過去。
這也難怪。那可是需要一個團,大概至少二十個經驗豐富的冒險者才能對付的魔物!
還有,剛才的冰壁。
大型遠征的時候也那樣的防禦方式,但是,那是要五到七人的魔法師合力施放才能維持。不只曼德爾,這女孩也是怪物。這瞬間,裘達斯無可避免地感受到自己作為騎士的極限。主管中央城的騎士王就有能夠與瑟爾芬相提並論的實力,但是,那也是在他三十五歲時才能達到這樣的境界。
魔力的成長能夠超越身體的限制,可是,一個十二歲的騎士卻永遠不可能打得過三十歲的壯年男子!
瑟爾芬被形容為「精靈女王」,然而,有召喚師天賦的人卻極其稀少。
與精靈女王極為相似的就是人們更熟悉的另一個職業:魔導師。最低階的人,身體孱弱卻只有低微魔力與天賦的人,只能夠做類似點燈者、廚師之類的後勤工作。其次則是魔法師,以及相當罕見的元素魔法師以至於大魔導師。
一般而言,這些人的正式名稱是「元素魔法師」。
擁有適合戰鬥魔法天份的人並不多,眼前的這兩人……毫無疑問地是怪物等級。
裘達斯看著遠方的巨大魔物,曼德爾在琳雅的協助下,試著用與她一起協同攻擊。練習其實並不順利,好幾次曼德爾幾乎快要燒到自己。
遠處傳來肉香的時候,裘達斯知道曼德爾成功了。
「這東西能不能吃啊?」曼德爾蹲在燒焦的人馬上說,他是著去摸人馬跟人類類似的上半身,皺著眉頭,「算了,感覺像是吃人一樣,怪噁心的。」
他說著走過來,看了下裘達斯懷裡的伊文潔琳。
「這女生真厲害,居然能夠一個人對付那麼多魔物。不成為魔導師,留在這種邊境的小村子真是可惜。」
裘達斯表示同意。可能的話,他還希望能夠將伊文潔琳納入麾下。
這是個很好的機會。如果能夠善加利用,甚至……
「我們先把她帶回村里,叫那個樵夫大叔等他好了,送她回去喬納大叔那裡。」
裘達斯愣住,「……你要放棄這麼好的機會嗎?」
「你是說招攬她嗎?我當然知道這時機很好,也知道她很厲害……大概比我厲害很多。但是,如果不是她自己想來就沒意義了。更何況,我們還會在這裡待上幾天,到時候回去大叔那裡留個聯絡方式不就好了?」
想想曼德爾的意見很合理,裘達斯與曼德爾合力將伊文潔琳帶回村莊,並說出人馬已經被解決的事情。
兩人受到英雄式的款待。
奇妙的是,他們卻對於貢獻良多的伊文潔琳報以帶著敵意的視線……這是怎麼回事?裘達斯暗忖。正打算旁敲側擊的提問,卻聽見曼德爾問道:「她不是幫你們殺了這魔物,為什麼討厭她?她真的很厲害,假以時日,一定能成為你們村子的守護神。」
村人面面相覷,最後,村長才說:「因為她是魔女啊!在她出現之前,我們這裡從未看過什麼魔物,更別說是有智慧的魔物。」
「所以,你們才把喬納大叔他們趕到山上去?」
「……」
「我知道了。你們誰能送我一程?我去找喬納.克拉克。」
「您、您想做什麼?」
曼德爾笑了笑,「你管得著嗎?」
因為他的笑容太太自然,裘達斯過了半晌才意識到他很生氣。
「不要擔心,我想跟喬納.克拉克討論關於她的事。如果順利的話,我希望他們能跟我一起回南都。像你們這種小地方容不下她們。」
村人明顯鬆了口氣,曼德爾滿臉不愉快地搭上村長替他張羅的馬車。
「你怎麼突然改變主意了?」
「我本來是想,一般人應該都喜歡待在家鄉。就算沒什麼好的記憶,家鄉就是家鄉,跟其他地方不一樣。所以,要是她不願意,我覺得住在山上也很好。就算生活比較不方便,至少有家人在。」
曼德爾說著,瞥了伊文潔琳一眼。
不是對於少女的憐惜、更不是裘達斯那種保護女性與弱者的騎士精神,他對於作為魔導師的伊文潔琳有很高的評價,可能是基於一種英雄惜英雄的心態?總之,他的口氣越來越氣憤:
「明明是她幫的忙,那些人卻感謝我們。你不覺得很可怕嗎?」
「是不可取。但是,我能夠理解。」
「我不以為然。這種有魔物的邊境沒有公會進駐還沒有毀掉,多半是因為喬納大叔跟伊文潔琳在。」曼德爾冷酷地笑了,「也就是說,只要我們能說服喬納大叔,那些傢伙很快就會開始感謝她。」
「可是……」
「放心,我只是會讓他們付出一點代價。」曼德爾比了個數錢的姿勢,冷冷地笑,「我要讓他們知道安全有多貴。」
曼德爾帶回昏迷的伊文潔琳,向喬納提出自己的計畫。
喬納思考了好陣子,看了看伊文潔琳,又看曼德爾。
「你不害怕嗎?」
「為什麼要害怕?身為南都的人,誰都希望有這種同伴。這裡的人叫她魔女,是因為他們太愚蠢了。與其在這種地方浪費時間,不如讓他們好好地受教訓。」曼德爾微笑,笑得很壞心:「放心,我有我的方法。我還會在這裡多待幾天,我會找幾個可以信賴的同伴過來保證那些笨蛋的安全。別擔心,收費完全按照聯邦的規定。」
喬納考慮了幾天,那期間伊文潔琳一直高燒不退。
琳雅說,魔力消耗的狀況太嚴重,需要治療。雖然有點狡猾,曼德爾還是提出建議:「我可以請老太……瑟爾芬陛下幫忙,住處之類的也沒有問題。怎麼樣?」
喬納的眉間隆起一座小山,說讓他考慮一下。
隔天,曼德爾找來的同伴抵達,為伊文潔琳做了基本的處理,她終於醒來。她又休養了好幾天,其中,曼德爾與同伴們負責接受村民的委託驅逐魔物,也賺了不少錢。
吃早餐的時候,喬納一直盯著曼德爾瞧。他停下討論,問了:「做什麼?」
喬納微微苦笑,「你真不愧是瑟爾芬的兒子,你現在的樣子跟瑟爾芬陛下真像。」
「這麼說,你要答應我的提議?」
喬納撫著下巴的鬍鬚,咧嘴笑。
「是的。」
曼德爾想起瑟爾芬最初的委託,她還說「你們去了就知道」——想想總覺得被她算計了。
於是,曼德爾留下接受村人的委託,裘達斯負責護送伊文潔琳回去。
分別之前,曼德爾還追上馬車,對裘達斯說了「之前的事情我很抱歉」。裘達斯楞了楞,過了許久才想起他是為了嘲諷賽西亞家的事情道歉。
他欣賞曼德爾正直的性格。他沒說出口的是,他對於這一點也相當討厭。因為他的性格,才可能說服喬納、吸引琳雅。然而,裘達斯可能永遠也辦不到。
不論作為冒險者或者是領導人……內心開始萌生「永遠也贏不過他」的想法。
焦躁與嫉妒交錯,他實在無法坦率地接受曼德爾的道歉。
更別說,裘達斯有種預感,未來的某一天「無能的王家後代」這句話會實現。如果要跟曼德爾分庭抗禮,就只能想想別的方法。
裘達斯把視線移到望著窗戶的伊文潔琳身上。
伊文潔琳有點慌張的避開視線。
裘達斯有些困惑,然後他察覺……自己好像不是完全沒有勝算。
冒險者 冒險者2 修龍

Photo by Despina Galani on Unsplash

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分類:藝文

偶爾畫畫寫文看看動畫。Plurk:https://www.plurk.com/ChantMoon

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